HISTORIQUE

Lorsque Jules Méline devint ministre de l'agriculture, un de ses premier actes fut la création d'une distinction spécifique pour récompenser les services rendus à l'agriculture.

Méline rappelle que la richesse nationale vient de l'agriculture et constate que "la population agricole est considérable : plus de dix-huit millions de français vivent de cette industrie (.) et contribuent puissamment par leur travail au développement de la richesse publique" et il note que "dans cet immense personnel d'agriculteurs, d'agronomes, de professeurs, de savants, le labeur est incessant, les dévouements nombreux et les récompenses rares".

Méline considère qu'en égard à l'impor-tance de la population agricole il était impossible de récompenser les mérites par le contingent très modeste de Légion d'honneur mis à sa disposition.

Comme il était impossible d'augmenter le nombre de nominations dans la Légion d'honneur Méline pense que "le moment était venu de créer des récompenses honorifiques spéciales permettant au gouvernement d'honorer les serviteurs dévoués de l'agriculture."Tel fut l'objet du décret du 7 juillet 1883, portant création de l'ordre du Mérite agricole et du grade de chevalier.

Méline ne doute pas que "cette institution qui est conçue dans l'esprit démocratique le plus large, sera accueillie avec reconnais-

 

sance par l'agriculture française." qui "y verra une nouvelle preuve de la sollicitude du Gouvernement de la République et un encouragement à redoubler d'efforts pour conserver le rang qu'elle doit occuper dans un pays dont elle fait la richesse et la force."

Création du grade d'officier

Méline avait vu juste, le Mérite agricole ne tarde pas en effet, à jouir d'une haute estime dans le monde agricole, au point qu'à peine quatre ans après sa création, François Barbe, alors ministre de l'agriculture propose d'augmenter le
contingent de chevaliers et de créer le grade d'officier. Cette proposition aboutira au décret du 18 juin 1887.

Création du grade de commandeur

Jean Dupuy fait le même constat que ses prédécesseurs et rappelle les motivations qui ont conduit la création de l'ordre du Mérite agricole : "Il est permis des dire que l'essor

pris depuis 1883 par notre agriculture, les initiatives qu'elles a multipliées, les résultats qui ont été obtenues ont été la meilleure justification de la création de l'ordre nouveau. Il est indéniable qu'il a contribué à susciter et à encourager des dévouements et des entreprises qui ont très largement servi l'intérêt national".
"Le succès du Mérite agricole a grandi avec notre activité agricole elle-même. Cette décoration est devenue un insigne recherché et dont le prix est incontesté."